Urban laboratories: a useful concept for social sciences?

simcity_3000_by_jordan90-d4x922xThe concept of urban laboratory is being increasingly used in policy-making and social research to understand processes of creation of knowledge in cities. The idea of city as a laboratory means that there is some kind of experimentation with city life in order to understand and to intervene in the reality. In these ‘laboratories’ there is analysis of how inhabitants use the city and interact amongst themselves and new solutions are tested in order to improve city life.

These days I have had the opportunity to discuss on the subject of urban laboratories with Bas van Heur and Gabriele Pasqui in a workshop organized by Marianna d’Ovidio (Università Milano-Bicocca) in the framework of the Expo 2015 in Milan. The departing point of the session was a symposium in IJURR on urban laboratories (vol. 38 num. 2) coordinated by Bas van Heur and Andrew Karvonen published last year.

In the symposium, we can find different examples of the use of the concept urban laboratory, not only from policy-makers, who label some initiatives as urban laboratories, but also from researchers themselves, who consider certain cases as urban laboratories of experimentation of new solutions. The special issue asks for the relevance of the concept for urban studies, analysing the main elements of a laboratory and to what extent we can consider the city as such. A key question in considering the city as a laboratory is the difference between a controlled environment and the unpredictability and complexity of the city, and the role of the experiments in the city in its transformation if the variables are not covered. Nevertheless, the use of the concept of laboratory, brings us the idea of certain people and instruments being used on a standardized way, the idea of measuring and the idea of controlled inducement of changes. Karvonen and van Heur’s approach to the issue finishes with the idea of three achievements of urban laboratories: situatedness, change-orientation and contingency.

After van Heur’s presentation, the discussion of these ideas brought the author and the two discussants (Gabriele Pasqui and me) to the fields of agency and context in this production of knowledge. Agency refers to the idea of who is the one who experiments and what are the objectives of this experimentation. For instance in Barcelona the idea of urban laboratory is focused to the experimentation of private companies to develop their products for smart cities: indicators for car parks, smart lighting and a large etc. This is completely different from an approach based on collective experimentation or involvement of citizens in new solutions. The second issue refers to context: if urban laboratories are bringing conclusions based on experiments that can be extrapolated to the ‘urban context’ in general, what role are local specificities playing? what about the specific social configurations of a locality affecting, let’s say the use of car, how pedestrians use the street or the different ways of using the public space? Besides some questions were raised on the transformative potential of urban laboratories and its progressive values which are not inherent to the issue. If urban laboratories are conceptualised as patterns for knowledge creation, we must ask ourselves on what is the purpose of this creation, what are the interest behind it and who is going to benefit from the results.

We can find examples of urban laboratories in lots of different cities. In Barcelona the former 22@ district has been transformed into a urban laboratory, whereas many universities have created interdisciplinar centres to experiment with the city, for instance in the University College of London. You can surf the website for more examples. You can also follow Bas van Heur through twitter @basvanheur.

Reference article:

Karvonen, A, van Heur, B (2014) Urban Laboratories: Experiments in Reworking Cities International Journal of Urban and Regional Research 38(2): 379-392


Greetings from Changingcities (and a short summary of 2014)

Last year I was complaining that I produced only six posts, this year I produced only three, counting this one. But I don’t give up, and I will continue posting in the eighth year of Changing cities as the current blog. Looking in perspective I could have written more this 2014 as it has been a year plenty of interesting professional activities:

  • I have been in Ankara for the Intensive Program of the European Spatial Development Planning Network (see here) and I have visited Japan (for the ISA Conference) and Paris ( a short research stay in the Centre d’estudes Europeenes in Science Po). I had also the opportunity to participate in the third Annual Conference of the Center for Metropolitan Studies in Berlin, strengthening opportunities for collaboration. Unfortunately I didn’t find time or energy to write about Japan and the biggest city in the world: Tokyo.
  • For the first time in two years, our research group CRIT has been funded to develop a new project on Social Innovation against social excluison in Spanish Cities (INNOSOGO) and we have been working hard in the development of our other project on new forms of economic competitiveness of cities (INRED).
  • And finally, a new article co-authored with Montserrat Pareja (Towards the Creative and Knowledge Economies: Analysing Diverse Pathways in Spanish Cities) has been published in European Planning Studies, while another (Making Polycentrism) has been accepted in Environment and Planning C.

In our nice southern European city, Barcelona, 2014 has been the year of consolidation of the trends of growing social exclusion and economic growth. The city economy is performing extraordinarily well, specially in comparison with other southern european cities, thanks mainly to Tourism. At the same time, social inequalities continue to grow, with Nou Barris (my district of birth) as the poorest district of the city and the district with more evictions of Spain, and Sarrià-Sant Gervasi, the bourgeois district, increasing wealth (see map below). It has been also a year of hard work of citizens, who are organizing themselves to revert this situation and to bring back the city council to redistributive policies and citizens’ participation. Unfortunately, some of them have been forced to move to other parts of the world seeking better opportunities, but we will bring back them as soon as possible.

desigualtats Barcelona

Family income Inequalities in Barcelona, where 100 is the average of the city (data from 2012, now it is even worse).

It is said that 2015 is going to be a year of changes. Let’s see what happens. I want to wish you a happy 2015 with lots of luck and positive energy.

Feliç any nou!

Feliz año nuevo!

Frohes neues Jahr!

Happy new year!

Cambios en la gobernanza global y auge de los independentismos

Cartel de CiU: "La España subsidiada vive a costa de la Cataluña productiva". En este post voy a intentar encuadrar el auge del independentismo catalán en el contexto global. Lo haré siguiendo una aproximación materialista, así que no esperen encontrar debates sobre el ‘derecho a decidir’. Solo argumento sobre las causas materiales que han hecho crecer el proceso.

Los que nos dedicamos a estudiar la gobernanza hemos visto como la globalización lleva parejos dos procesos paralelos: uno de internacionalización y creación de entidades supranacionales y el otro de descentralización y una creciente importancia de los territorios subnacionales. Este proceso ha transformado el estado nacional como tal, que ha delegado competencias por arriba y por abajo. Estos procesos de descentralización, no han sido solo políticos sino sobretodo de carácter económico, con el crecimiento de unas zonas ricas y la caída en picado de otras zonas, antaño líderes del crecimiento industrial. La transformación del estado ha conllevado el aumento de la competencia entre territorios y el fin o debilitamiento de las políticas redistributivas dentro del estado en el marco de la creencia económica keynesiana, que  partía de dar igualdad de oportunidades territoriales en lo económico, desincentivando la localización de empresas en las ciudades más ricas y fomentando a través de políticas fiscales, entre otras, la localización en ciudades menos desarrolladas. La globalización ha conllevado el auge de algunas ciudades y la caída de otras, con la consiguiente creación de una jerarquía global de ciudades, a la cúspide de la cual encontramos las grandes ciudades globales que describiera Saskia Sassen.

En esta situación, los territorios más ricos han ido demandando mayor autonomía de los estados, oponiéndose a contribuir a las políticas redistributivas de cohesión territorial. Este proceso está teniendo lugar en mayor o menor medida en todos los países y a distintas escalas y se ha exacerbado con la crisis económica durante la cual los territorios mejor posicionados han empezado a desarrollar políticas de protección ante la crisis y la necesidad de aumentar el gasto social.

Por poner tres ejemplos: en París, los municipios ricos, con la ciudad de París a la cabeza, se han negado a crear un sistema redistributivo dentro del área metropolitana; en Catalunya se ha generalizado la visión de que existe un expolio fiscal por parte del gobierno central y que Catalunya tiene que recibir tanto como aporta; y ya a escala europea los países del norte se muestran recelosos del gasto excesivo de los países del sur. En estos tres ejemplos encontramos una visión extendida entre gran parte de la sociedad (Parisina, Catalana, Alemana) de que los territorios más ricos se tienen que desentender de las políticas de cohesión territorial, y que estas ya no son deseables. O no lo son más allá de la jurisdicción propia. La alcaldesa de París, la socialista Anne Hidalgo, justificó la negativa a una redistribución fiscal más grande dentro de la región metropolitana por la necesidad de seguir financiando políticas sociales dentro de la ciudad de París. La justificación fue necesaria porque su posición significaba ponerse en contra al resto de alcaldes socialistas de la región y a buena parte del electorado tradicional del partido socialista en los bainleus de la Ille-de-France. El mapa de abajo muestra las desigualdades entre municipios en términos salariales.


Distribución de los ingresos salariales en los distintos municipios de la región metropolitana de París (París dividido en distritos), 2013

La presentación de esta situación a tres escalas distintas sirve para ir al meollo del asunto. La riqueza no se distribuye equitativamente dentro de la región de la Ille-de-France. Tampoco lo hace en el conjunto de España ni en el conjunto de Europa. Y esta distribución desigual depende básicamente de la localización territorial de la riqueza y de como se concentra en determinadas áreas. La pregunta es: donde fijar el límite? Barcelona puede negarse en algún momento a “seguir manteniendo” al resto de Catalunya. Incluso el distrito de Sarrià-Sant Gervasi puede pedir la independencia de Barcelona harto de sufragar las políticas sociales del conjunto de la ciudad, como de hecho algunos de sus ciudadanos ya promovieron. Claro que se puede poner la cuestión justo en la otra dirección: hasta donde hay que ser solidarios? Debería Catalunya recibir compensaciones de la región metropolitana más rica de Europa, es decir, Ille-de-France? Este planteamiento nos lleva a una segunda cuestión que no podemos afrontar si seguimos analizando la cuestión desde la dicotomía territorios ricos-territorios pobres.

Y es que la distribución desigual territorial no se debe al azar o al mérito de unos sobre otros sino a un entramado económico-político (capitalismo, ahora financiero) que garantiza esta distribución desigual entre clases y territorios. Por lo tanto la redistribución no debería ser solo territorial sino entre clases (que además se distribuyen desigualmente entre los territorios). Si lo miramos a escala global, las grandes ciudades globales (New York, Tokio, Londres, Paris) son las que concentran mayor riqueza, si bien acumulan también grandes desigualdades sociales, como ya hemos visto en el caso de París. A esta concentración territorial de la riqueza hay que sumarle, además, los flujos financieros internacionales y una élite, el famoso 1 por ciento, que mueve sus capitales fuera de los circuitos formales. Por esta razón, allí donde se concentra el poder económico aparece también la utilización mezquina de los argumentos sobre el expolio fiscal por parte de los que más tienen. En el norte de Italia, en Alemania, y también en Catalunya (aunque los tres casos son enormemente distintos entre sí).

Dicho de otro modo, la riqueza de Catalunya está concentrada en pocas manos, y lo que hay que discutir es como redistribuimos esa riqueza. No podemos esperar que este debate lo abran los que más tienen. En Catalunya, para evitar ser señalados con el dedo, los miembros de la élite, descendientes de la burguesía que industrializó el país y pacto con el diablo (Franco) para mantenerse en el poder, nos recuerdan constantemente que el gobierno central da mucho menos de lo que recibe. Lo hacen a través de diferentes mecanismos como la infame campaña “L’Espanya subsidiada viu a costa de la Catalunya productiva” que lanzó Converegència i Unió en 2013, estando en el gobierno. La realidad es que el gran conjunto de ciudadanos de Catalunya les sostenemos a ellos, a ese par de centenares de familias que son la clase extractiva de este país y que lo gobiernan formal e informalmente controlando gobiernos y consejos de administración. Les sostenemos a través del robo que perpetran también formal e informalmente: a través de un expolio fiscal a las clases trabajadoras vía IRPF y a través de las prácticas generalizadas de corrupción a través de las que engrosan las arcas de sus empresas con contratos inexistentes, por ejemplo en la sanidad.

Si asumimos que este movimiento no es tutelado desde arriba por Artur Mas, es inquietante que muchos ciudadanos estén dispuestos a movilizarse por la independencia de Catalunya sin plantearse siquiera cambiar las relaciones de poder internas. También lo es que muchos de los que dicen querer cambiar dichas relaciones de poder argumenten que para hacerlo hay que sumarse alegremente al proceso liderado políticamente por Mas firmando pactos con la oligarquía y participando de las puestas de largo de un movimiento tan conservador (en el sentido estricto del término, conservar el poder y el status quo por parte de la élite territorial, o que todo cambie para que todo siga igual). Y ahí la gran victoria de la élite, confundir a la izquierda ofreciendo un proceso democrático al que no se pueden oponer por estar en su ADN. No es que esté mal un proceso democrático en sí, es que para hacerlo con tales compañeros de viaje, igual no valía la pena embarcarse. Habría que recordar una cita de un socialista e independentista irlandés, al que no hicieron caso (y así les ha ido):

If you remove the English army tomorrow and hoist the green flag over Dublin Castle, unless you set about the organization of the Socialist Republic your efforts would be in vain.

James Conolly (1868-1916)

The European Spatial Development Planning Network Intensive Program Ankara 2014

With 25 years of experience behind, the European Spatial Development Planning Network (ESPD) offers once a year a comprehensive intensive program on planning on the ground, that includes theoretical insights, the collection of data and the development of proposals for planning in a given city. The strong point of the program is its interdisciplinarity, with the participation of sociologists, architects, urban planners and geographers, both as tutors and as students. During two weeks, the students receive lessons on theoretical approaches to planning, are introduced to the city and to specific areas that act as case studies, they collect empirical information in this areas and finally, they develop their proposals for intervention. The students are grouped in different teams and work on specific aspects of the areas, including social sustainability, environmental sustainability and governance. After the first week of theoretical lessons and data collection, the second is mainly focused on the critical analysis of the situation and the discussion and preparation of proposals, with the support of the tutors, which guide the whole process.


The program has been developed in different European cities on a biannual basis throughout its 25 years of existence. This year I have had the great luck and opportunity to participate as a tutor in the current edition of the IP in Ankara. There, students analysed and made proposals for two areas of the city: The Dikmen Valley and the Ankara Citadel. Both cases are affected by current trends of development of the city, with public administration pressing for expelling population of squatted areas in order to build brand new buildings to substitute the self-made houses (geçekondus, which mean made by night).

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Merry Christmas from Changing Cities

A Strange year in Changing Cities, with only five posts, six with this one. Let’s hope having a more productive 2014,which promises to be strange and exhausting when looking at it from Barcelona.

I hope you all a Christmas full of inspiration with your people. Take some time to remember with joy those that are no longer with us or those that are far away. I left you a song of my favorite group, which was dissolved this year. The tittle “vostè és aquí” means “you are here” and refers to the maps. It helps to locate myself in this unfixed world.

Del Poblenou al 22@ y de vuelta: identidades locales y arraigo de la actividad económica


Después de más de 10 años de desarrollo del proyecto 22@, existe una literatura abundante en los estudios urbanos sobre sus efectos y consecuencias. Desde la economía se ha analizado qué éxito ha tenido el distrito de actividades 22@ en términos de creación de un nuevo distrito industrial en la ciudad, y si está emergiendo realmente un nuevo distrito de actividades en la zona. En el campo de la sociología urbana los estudios se han centrado más en el impacto social de la transformación del barrio y el papel de los agentes urbanos en esta transformación. En este apunte se parte de la perspectiva de la sociología económica para mostrar como el intento de crear un distrito de actividades sin tener en cuenta la vida social preexistente ha tenido unos costes elevados en términos de políticas de creación y atracción de actividad económica.

 A parte de su faceta urbanística, más conocida, la historia del 22@ es también la historia de los esfuerzos de la administración local para hacer arraigar la actividad económica en el “distrito de la innovación”. El proyecto del 22@ consistió en una reordenación urbanística que tenía el doble objetivo de relanzar el antiguo distrito industrial de la ciudad de Barcelona como una área de crecimiento económico y evitar que el capital inmobiliario construyera un barrio residencial del estilo de que se había desarrollado en 1992 para la Villa Olímpica. El objetivo era forzar la diversificación de usos y promover áreas residenciales con actividad económica y comercial. Sin embargo, la planificación urbanística partió de entender la zona como una ‘Tabula rasa’ donde se podía operar a placer, sin tener en cuenta que, aunque en declive, el barrio del Poblenou seguía manteniendo una significativa actividad económica, así como una intensa vida social. La oposición al proyecto, su modificación y los conflictos inherentes a su desarrollo han sido analizadas en profundidad durante estos últimos años. Aquí quiero hacer un balance de las políticas de aglomeración de actividad económica, mucho menos conocidas y quizás por eso, menos contestadas.

Las diferentes áreas del Poblenou consideradas "22@"

Las diferentes áreas del Poblenou consideradas “22@”

 El proyecto 22@ parece asumir las tesis de Jane Jacobs,al defender la combinación de usos para estimular la innovación y el conocimiento, asumiendo que el barrio tiene que ser un espacio de interacciones sociales que estimulen la innovación. Sin embargo, la fase de reurbanización que empezó a negociarse en 1996, y a ejecutarse en el año 2000 significó una pérdida importante de vida social en el barrio, con el desplazamiento de viviendas y actividad económica en las áreas consideradas 22@, que había que llenar con industrias del conocimiento y nueva población. Dejando a un lado los intereses de los agentes urbanos en esta remodelación, desarrollado en pleno boom del ladrillo, el proyecto en tanto que promoción de la aglomeración económica en la zona 22@ tenía una serie de limitaciones importantes.

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Resourceful cities: 2013 RC21 Conference in Berlin


The 2013 RC21 conference took place one month ago in Berlin with the tittle “Resourceful Cities”. During the conference, the limits of existing Urban Theory to explain urbanisation processes in ‘global south’ were explored in different ways. In a plenary session, Jeremy Seekings talked explicitly about ‘Urban Theory: the dream and its limits’,stressing that influence of cities on urban theory has been uneven, with some cities being deeply analysed and studied and others being misregarded. For instance, prior to the rise of London, Istanbul and Beijing were the most populated cities, but they were neglected until recently. Conversely, Chicago and Los Angeles were at the forefront of Urban Theory due to their concentration for material and academic resources through universities. Seekings analysed to what extent there exist different modernities and thus, different patterns of urbanisation and modernisation. Seekings conference will be available at the RC21 website as part of the IJURR series.

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